Los “otros” Hubble

El Telescopio Orbital Hubble es una de las herramientas más maravillosas de la humanidad, que ha extendido nuestra comprensión del espacio y nos ha permitido ver maravillas cósmicas que no conocíamos con nuestros telescopios bajo la lente de la atmósfera, que distorsiona las imágenes de los telescopios terrestres, aunque las últimas técnicas y observatorios están aprendiendo a esquivar éste fenómeno.

El Hubble se lanzó al espacio en 1990 a bordo de la nave que más veces ha entrado y salido de la Tierra, el Transbordador espacial Discovery. No fue un camino fácil, en realidad la idea del Hubble (un telescopio orbital) apareció entre la comunidad científica (aunque más bien como ciencia ficción de un futuro muy distante) en 1923. En los 70 comenzó el desarrollo y la financiación del proyecto, que además, por un fallo de diseño subió al espacio “miope” y hubo que enviar al transbordador a ponerle “lentillas” , una de las cinco misiones en las que el transbordador acudió al encuentro del Hubble (la misma escena que en la ficción distópica de la película Gravity). Éstas misiones son muy importantes ya que el telescopio necesita los giroscopios para poder orientar su posición, que son elementos que se descalibran y dañan con el tiempo, así como reemplazo de las baterías y recambio o mejora de otros instrumentos científicos que lleva a bordo, como las cámaras y los espectrógrafos. La última se llevó a cabo en 2009, y estuvo a punto de no realizarse por problemas presupuestarios, de los transbordadores espaciales después del accidente del Columbia (la NASA sólo los quería trabajando para lo estrictamente necesario, finalizar la ISS), y fue la última porque la humanidad no tiene ahora ningún otro vehículo en activo que pueda llevar a cabo ninguna misión de mantenimiento al Hubble, tras la retirada de los transbordadores y el triste final del programa de transbordadores soviéticos.

El Hubble, que nos ha regalado fotografías que condensan el tiempo en una instantánea que permite apreciar una inmensidad de millones de años a través de nuestros ojos desnudos, que han llenado libros, estudios, páginas web y dispositivos como fondo de pantalla, nos ha enseñado que el universo tiene una variedad de formas y colores que parece regalarnos los mejores cuadros que podríamos imaginar.

Sus mejores regalos son las fotografías de campo profundo, básicamente una fotografía de muy larga exposición de un área ínfima del espacio que nos muestra miles y miles y miles de galaxias, haciéndonos entender lo increíblemente grande que es el universo.

Tamaño de la fotografía de XDF del Hubble en comparación con la Luna

Ésta es la fotografía lograda

Cada punto, por mínimo que sea (salvo unas pocas estrellas, fácilmente reconocibles por el destello que las acompaña), es una galaxia completa, como nuestra Vía Láctea, formada por miles de millones de estrellas, cada una de ellas, con planetas.

El camino hasta obtener éstas imágenes fue largo, pero la humanidad ha lanzado muchos otros telescopios orbitales. El único problema esque en lugar de apuntar hacia la inmensidad del cosmos, apuntan hacia la propia Tierra, sobretodo para que unos países se vigilen a otros.

Los más parecidos al Hubble, sin duda, son los satélites espía de los Estados Unidos “KH-11”, pese a ser satélites espía, se conoce de ellos que se fabrican por la misma ensambladora que el Hubble, Lockheed Martin, y el diseño a grandes rasgos es compartido con el Hubble, incluyendo su espejo primario, que también es de 2.4m de diámetro

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Un total de 16 KH-11 fueron lanzados al espacio, de los cuales uno se perdió durante el lanzamiento y cinco continúan en activo, el último de ellos , la revisión 4 de éste tipo de satélites, se puso en órbita en 2013, y los KH-11 son los últimos de toda una familia de telescopios espía de EEUU

Como es lógico al tratarse de aparatos militares, las especificaciones concretas y avances tecnológicos que han incorporado a lo largo de cuatro generaciones de KH-11 son alto secreto y se desconocen las características de los mismos, ya que el Departamento de Defensa de EEUU no hace públicos éstos datos. La familia KH-11 será sustituída por la familia NGEO, cuyo contrato también ganó Lockheed Martin en 2009.

Los telescopios espías rusos en activo son la familia Yantar que sustituye a la familia de satélites Zenit. La peculiaridad de éstos satélites(al igual que los Zenit) esque tienen una vida útil de tan sólo 30-45 días, ya que después se les acaba la película fotográfica (que regresa a la tierra en una cápsula para evitar posibles interceptaciones electrónicas del enemigo

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 Un satélite Kobalt-M(Yantar-4K2M) como el último, lanzado el 6 de julio de 2015. Se lanzaron 10 como éste. Se cree que el de junio fue el último antes de ser totalmente reemplazados por la familia de satélites PERSONA, y que el espejo primario mide 2.7M. En total se lanzaron 178 satélites de la familia Yantar.

La familia sustituta, los PERSONA, son los satélites espía rusos modernos y comenzaron su andadura en 2008. Ya se han lanzado tres de los que dos continúan en funcionamiento y otro falló poco después del lanzamiento. Éstos envían la información telemáticamente por lo que pueden durar mucho más tiempo que los Kobalt.

persona

Satélites espía rusos modernos, PERSONA

Y éste artículo se refiere únicamente a telescopios orbitales espía ópticos (no radar, infrarrojos..) que apuntan hacia la dirección equivocada. También otros países han desarrollado éste tipo de satélites militares, como Alemania (SAR-Lupe),Israel (Ofeq), Francia,Bélgica, Italia,Grecia y España (Helios), China (Yaogan, llevan 26) y muchos otros.

Y sin embargo, el Hubble continuará sólo mirando hacia la inmensidad del espacio regalándonos fotografías preciosas hasta que alguna pieza o sensor crítico fallen. Al menos, en 2018 se espera que el JWST (Observatorio espacial James Webb) le haga compañía para ayudarnos a obtener mejores imágenes del cosmos.

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